Archéologie et préhistoire égyptienne

, par  LECLANT Jean

La préhistoire égyptienne, longtemps négligée, a été remise à l’honneur depuis quelques années.

Une mission de la Southern Methodist University de Dallas, dirigée par F. Wendorf, a exploré les sites du Paléolithique et du Néolithique dans le désert occidental. À Ouadi Koubbaniya, en face de Kom Ombo, elle a recueilli des grains d’orge, probablement domestique, en association avec des sites du Paléolithique tardif, datés de 18 300 à 17 200 ans environ, qui ont livré également de nombreux mortiers et des meules ; cette découverte permet de reculer considérablement la date présumée des débuts de l’agriculture en Égypte.

À El-Kab, une mission belge fouille depuis quelques années des sites épipaléolithiques, puis une nécropole prédynastique que son matériel, poteries et palettes, permet de dater vers 3000 avant J.-C. Non loin de là, à Hiérakonpolis, une mission américaine poursuit des recherches sur le site de la ville prédynastique ; des structures datant de l’Amratien et du Gerzéen ainsi que des témoignages plus tardifs fournissent un panorama assez complet des périodes prédynastique et protodynastique.
Mais les recherches aujourd’hui les plus importantes sont sans doute celles qui sont menées à l’extrémité nord de la vallée. Le delta du Nil, terre peu propice à la conservation des antiquités et dépourvue des ruines prestigieuses qui jalonnent plus au sud le cours du fleuve, a été longtemps boudé des archéologues. La découverte spectaculaire à Tanis, par P. Montet et son équipe, des tombeaux des pharaons des XXIe et XXIIe dynasties, avec leur splendide matériel, n’a pas eu le retentissement qu’elle méritait ; car, peu après, éclatait la Seconde Guerre mondiale. Il a fallu attendre 1966 pour que la mission autrichienne de Manfred Bietak à Tell el-Daba souligne à nouveau, par des fouilles capitales pour notre connaissance de la période hyksos, l’importance archéologique du Delta. Cependant, la région fut bientôt quasi interdite aux égyptologues, durant plusieurs années, en raison des hostilités entre l’Égypte et Israël.

Réouverte depuis peu à l’investigation, elle est le théâtre de découvertes majeures concernant des périodes encore mal connues. Sur le site de Menshet Abou Omar, à l’extrême est du Delta, les archéologues de Munich, dirigés par D. Wildung, viennent d’entreprendre la fouille d’une riche nécropole protodynastique, qui a déjà livré des poteries typiques de l’époque de Nagada III et des dynasties « O » et « I », des couteaux en silex, des bijoux en or et en cornaline et des palettes en pierre dure. Dès à présent la découverte de ces dernières ruine totalement la thèse qui opposait les pasteurs nomades de Haute-Égypte détenteurs d’objets mobiliers légers aux paysans sédentaires du Delta dont on supposait les inhumations dotées d’objets lourds. Pour les aurores de l’époque prédynastique, on ne pouvait guère recourir jusqu’ici, en dehors des fouilles récentes que nous avons précédemment mentionnées, qu’aux découvertes effectuées au début de ce siècle en basse Nubie (poteries du « groupe A », premiers essais de taille de la pierre dure et du travail du métal) et à celles des fouilles anglaises (découvertes de Flinders Petrie, mise en évidence des cultures du Badarien et des deux phases de Nagada : Amratien et Gerzéen). Désormais, les recherches qui se poursuivent à Menshet Abou Omar et aussi sur la frange occidentale du delta, à Mérimdé Beni-Salamé, ne manqueront pas de donner de nouveaux éclairages sur la préhistoire et sur la protohistoire, en particulier sur les rôles respectifs du Sud et du Nord dans l’élaboration de la culture du Double-Pays, un des problèmes décisifs de l’archéologie égyptienne.

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