La mise en pli des momies égyptiennes

Une substance grasse utilisée comme gel de coiffage a été découverte sur les cheveux de momies en Egypte.

La momie de la reine Tiye, grand-mère de Toutankhamon, est un exemple de coiffure soignée emportée dans l’au-delà. (Chine nouvelle/Sipa)

Embaumées, parées d’atours et d’attributs en fonction de leur rang social, les momies égyptiennes étaient aussi bien coiffées pour le voyage vers l’au-delà. D’après les travaux de l’archéologue britannique Natalie McCreesh, les anciens Egyptiens utilisaient une sorte de gel pour maintenir l’arrangement des cheveux des momies.

Mc Creesh (University of Manchester, GB) et ses collègues ont découvert la présence d’une substance dans les cheveux tressés ou bouclés de 18 momies. L’analyse des échantillons par chromatographie et spectrométrie de masse a révélé qu’il s’agissait d’acides gras, notamment de l’acide palmitique et de l’acide stéarique, que l’on trouve dans les graisses animales.

Cette étude a porté sur 15 momies vieilles de 2.300 ans découvertes dans un cimetière de l’oasis d’al-Dakhla, en Egypte, ainsi que sur 3 momies hébergées par des musées. Certaines momies découvertes dans l’oasis avaient été naturellement conservées et non pas embaumées. La présence du même gel dans leurs cheveux suggère que ce produit était aussi utilisé du vivant des Egyptiens pour se coiffer.

Ces travaux sont publiés dans le Journal of Archaeological Science.

C.D.

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